線上遊戲開發記事【35】收費站轉為免費營運的風波

免費版本推出後,營運的成績證實了這樣的作法是有效的,雖然有某些死硬派的玩家持續的在討論板上發表抗議的言論,他們認為這樣做只是讓遊戲提早死亡的行為。不過現實的狀況是遊戲在推出了免費版本後收入大增,反而讓專案可以暫時不用面臨關閉伺服器的狀況﹝關於免費伺服器的成績,請看線上遊戲開發記事【33】免費伺服器開放的後續發展這篇文章﹞。

營運線上遊戲的現實之一,就是營運遊戲時每個月有固定的支出,而若是遊戲的收入無法超過這固定的支出,那麼大多數的遊戲公司都會選擇把遊戲伺服器關閉。對於那些還在堅持遊戲應該採『月費模式』的玩家,他們總是認為遊戲只要做大改版、做大宣傳就可以招來許多玩家,這樣遊戲公司就會賺錢。對於一款已經營運超過兩年半的專案,在線人數已經下滑到某個程度以及收入早就來到賺錢/賠錢這個平衡點的專案,是不可能採取玩家所想的那種作法的。

免費版本開放之後的兩個月,持續觀察免費伺服器和收費伺服器的狀況,不管是在線人數和營收都證明了免費伺服器的成績是比較理想的。如果將免費伺服器和收費伺服器的成績分開,很明顯的免費伺服器的營收可以養活這個伺服器;但是收費伺服器卻已經開始虧損。照正常的狀況,已經不應該拖延相關動作的時間,越早將收費伺服器轉換為免費伺服器才是正確的。不過因為營運單位擔心玩家的反彈,以及預收的點數/天數有退費方面的問題,因此這樣的動作就先暫緩。

就這樣兩個月又過去了,免費伺服器雖然在線的人數略有下滑,不過整體的營收隨著伺服器中玩家的等級提升也隨著提升了;反觀收費伺服器,維持著之前持續下滑的狀況,在線人數比起兩個月前又低了許多,這當然也造成了收費伺服器的營收也越來越低,從原本差不多打平的狀況已經滑落到有虧損的狀況了。雖然說整個專案的總營收還算不錯,但已經是免費伺服器在補貼收費伺服器,而且這個狀況繼續下去只會越來越糟,因此銀狐逼營運單位要盡快做出決定,到底是要將收費伺服器轉變為免費來延續它的生命,繼續維持這樣每個月虧損的狀態,還是乾脆的關掉這個收費站來減少虧損。

面對這個狀況,銀狐立刻就和營運單位開會討論,參與會議的人除了銀狐和專案負責的營運人員外,還有研發單位的主管以及營運單位的主管。會議的主題,當然就是收費站的未來到底該怎麼辦,站在銀狐的立場,在看到免費伺服器和收費伺服器的實際營運數字後,銀狐建議營運單位應該考慮將收費伺服器轉變為免費營運。至於營運單位所擔心的玩家會流失的這些『部份玩家的言論』,銀狐表示的確有可能會有部份的玩家因為這樣的改變而離開遊戲,不過銀狐認為這樣做反而有可能讓一些早已離異的玩家重新回來。

營運單位接受的銀狐的建議,我們決定要將目前的收費伺服器也改採用『免費模式』的這個營運模式,於是接下來的問題就是目前玩家已經儲值的點數、天數要怎麼處理。站在營運單位的角度,當然不希望採用退費的方式,同樣的銀狐也希望這些點數、天數能夠繼續留在專案中慢慢的被消耗掉。經過討論,我們決定將目前玩家儲值剩餘的點數、天數轉換為可以在商城購物的金幣,這樣子當遊戲的營運模式轉換為免費模式後,這些金幣就可以讓玩家拿來使用在網頁商城中,購買商城裡的道具慢慢的被消耗掉。

確定了這樣的作法,敲定了預計要執行這項工作的日期,接下來就有很多的準備工作要進行了。首先是營運單位要先停止儲值功能,免得玩家繼續增加預儲的點數、天數增加未來要轉換的量;接下來營運單位的技術部門要在官網的商城中增加可以使用金幣來購物的功能,未來玩家在官網商城中購物時會先使用金幣,接下來才會使用到玩家儲值的點數。至於研發單位這邊的工作,就是進行相關的準備,在決定好的日期那一天將遊戲從原本的收費模式轉換為免費模式。關於這一點,由於銀狐在進行免費模式的製作時就已經預想過未來會有這樣的需求,因此早就在目前的程式中採用了開關的設計,當天工程師只要將伺服器的開關從收費模式改為免費模式即可。

原本以為一切都敲定了,就等著公告的日期到了進行相關的轉換,沒有想到突然又冒出了意外事件。某位『大人物』在主管會議中聽到這個消息之後,居然很生氣開罵說『作這麼重大的決定為什麼都沒有人知道?』老實說,當時在會議中聽到這位大人物這麼說,銀狐其實是非常的生氣的,因為這件事情並不是銀狐獨斷的決定,當時的會議營運、研發的主管以及專案的負責人都有參與,而這些人也都同意這樣的決定。而這位大人物反對的理由居然是『這樣改玩家都會跑光』這種討論板上某些玩家的意見。

原本老闆沒有搞清楚狀況,被這位大人物說得以為這件事都是銀狐在亂搞,不過在營運主管、專案的營運負責人以及研發主管都站在銀狐這一邊把事情說清楚後,老闆才同意了我們的決議,而這位大人物眼看狀況不對又躲了起來,對這件事不再發表意見。在老闆瞭解狀況沒有反對這個作法後,收費站轉為免費營運模式的動作繼續進行,不過也因為這位大人物這麼一搞,時程被多拖延了幾天,所以轉變的日期只好順延一週。

相關的時程公告後,討論板上不出意料之外的出現了某些反對的言論。有玩家說「遊戲改成免費之後,他以前的努力都白費了。」也有玩家說「遊戲改成免費之後就不會有人玩,到時候就只能關閉了。」這些反彈的言論都在我們的預期之中,銀狐也不打算去和這些玩家爭辯什麼,因為這些玩家無法瞭解遊戲實際營運的狀況,所以他們有這樣的言論並不奇怪。在當時『免費遊戲』對大多數玩家來說還是陌生的東西,部份玩家的心中有著『免費遊戲=沒有水準的遊戲』這樣的想法。我們身在遊戲公司,看得到實際的營運數字,當然知道現實的狀況會是怎麼樣。

收費站轉為免費模式營運後,銀狐持續觀察這個伺服器的狀況。從在線人數來看,人數很快的就突破該伺服器還在收費時的最高點,而且還不斷持續的升高。從該伺服器的營收來看,玩家在商城中的消費也很快的就超越了原本點數、天數的營收。至於原本玩家預儲轉換為金幣歸還給玩家的部份,在短短的一個月內就回收了許多,幾個月後更是回收了將近七成。從整個專案的營收狀況來看,不但沒有像某些玩家所說的『改免費就沒有人玩』,之前在收費時期離異的玩家還有許多回流。而營收的狀況,更是讓原本已經陷入虧損的伺服器重新回到有獲利的狀況。對於一個已經營運近三年,原本公司差不多準備要放棄的專案,這個改變營運模式的動作,讓這個專案又多活了很久很久。