那些消失在EA手中的遊戲公司

有注意遊戲產業相關新聞的人,應該都有聽到美商藝電(Electronic Arts)收購寶開遊戲(Popcap Games)的新聞。寶開遊戲是近年來表現相當不錯的遊戲公司,該公司最近的幾款遊戲像是《寶石迷陣(Dejeweled)》、《植物大戰殭屍(Plants vs Zombies)》等遊戲在也都有不錯的評價。

這則新聞之所以引人注目,除了收購的金額高達7.5億 美金外,引發最多討論的是寶開遊戲在被美商藝電收購後,是否還能保有以往創作遊戲的佳績。而為什麼會有這樣的疑慮,則是因為以往美商藝電的收購記錄相當的輝煌,許多知名的遊戲公司在被收購後,就會遭遇到解散、重組或是併入某某工作室的下場。對於喜愛這些被收購遊戲公司的玩家,看到自己喜歡的遊戲公司被美商 藝電收購後被拆得粉碎、自己喜愛的名作隨著這些公司消失也一併走入歷史,自然對於美商藝電不會有什麼好的評價。

翻開美商藝電的收購史,最讓老玩家熟悉的應該是Origin Systems這間遊戲公司了。這間以《創世紀系列(Ultima Series)》、《銀河飛將系列(Wing Commander Series)》以及《網路創世紀(Ultima Online)》等遊戲聞名的遊戲公司是1983年由Richard Garriott(遊戲界的名號Lord British)和他的兄弟在美國德州奧斯丁建立的。

喜愛單機遊戲的玩家當年應該都對Origin Systems的遊戲又愛又恨,愛的原因是因為該公司的作品通常都有一定的水準,在遊戲的娛樂性和視覺效果上都能給玩家很不錯的體驗;恨的原因是該公司的作品總愛挑戰玩家電腦的硬體需求,為了能玩該公司的遊戲享受到最好的效果,很多人也被逼得不斷更新電腦的硬體配備。

在1992年Origin Systems被收購,正式成為美商藝電旗下眾多遊戲開發公司的一員(之前是研發商與發行商的關係)。然後在1997年Origin Systems推出了《網路創世紀》這款遊戲,在當年線上遊戲市場還剛萌芽時,這款遊戲就創造了相當不錯的成績,也因為這樣美商藝電決定讓Origin Systems轉型為專門開發線上遊戲的公司,開始進行一系列線上遊戲的開發。

很不幸的1999年推出的《創世紀九(Ultima IX : Ascencion)》改變了Origin Systems的命運。這款遊戲推出後評價相當不佳,而這些評價也造成了美商藝電對於Origin Systems未來開發新遊戲成績的疑慮,於是原本已經開始進行的幾款線上遊戲計劃喊停,Origin Systems的創辦人Richard Garriott也離開了美商藝電。Origin Systems並沒有立刻消失,它還在美商藝電的旗下持續進行《網路創世紀》遊戲的維護工作,直到2004年美商藝電終於正式解散Origin Systems,留下尚未完成的《創世紀十(Ultima X : Odyssey)》成為該公司最後的遺作。

第二個聞名的受害者,是在玩家間也有相當好評的Bullfrog Productions(以下簡稱牛蛙)。和當時其他的遊戲公司不同,牛蛙的遊戲有著它們獨特的風格。像是《上帝也瘋狂(Populous)》、《魔法飛毯(Magic Carpet)》、《主題樂園(Theme Park)》以及《地城守護者(Dungeon Keeper)》等遊戲都是叫好又叫座,而且讓玩家可以一玩再玩的遊戲。

牛蛙是一間1987成立於英國的遊戲公司,創辦是Les Edgar和Peter Molyneux這兩位。同樣的,原本牛蛙和美商藝電的關係是研發商與發行商的關係,隨著雙方的關係越來越密切,1994年Peter Molyneux成為美商藝電的副總裁,而1995年美商藝電也將牛蛙收為旗下的開發商。

幸福的日子沒有過多久,1997年Peter Molyneux離開美商藝電,另外成立了Lionhead Studios。在他離開之後,牛蛙的招牌並沒有立刻消失,持續有相關的遊戲推出。到了2001年最後一款掛著牛蛙招牌的遊戲《模擬雲霄飛車(SimCoaster)》上市後,之後就在再也沒有掛著牛蛙招牌的遊戲推出。就這樣到了2004年,美商藝電決定將牛蛙併入美商藝電英國分公司,而牛蛙的招牌終於正式消失。

第三號受害者,是以《模擬城市(SimCity)》這款遊戲一砲而紅的Maxis Software。這款遊戲在當時引發的狂熱以及創造的銷售成績,就現在來看也是相當驚人的。這間公司的遊戲有個特色就是都以『模擬』為主,因此除了《模擬城市》外還有一大堆掛著『Sim’開頭的遊戲。

1987年成立的Maxis Software的產品非常具有自己的特色,它們除了自己推出各式各樣的『Sim’系列外,還引進了其他國家同樣類型的遊戲。像是在日本名叫《A列車》的鐵道模擬遊戲,以及模擬大樓建設的《The Tower》等遊戲(此遊戲也被稱之為《SimTower》)。1997年的時候,Maxis Software被美商藝電收購,也成為當時遊戲產業的大新聞。

和前面兩間公司不同的是Maxis Software並沒有被消滅或是合併,它只是漸漸的成為美商藝電商品的商標。隨著時光的演進,Maxis Software的商標從原本包裝上明顯可見,然後漸漸的一步步的消失。直到現在Maxis Software的商標已經不會在產品的包裝上出現,只有在遊戲中還有機會見到。2004年,Maxis Software也成美商藝電某個地方總部中的一個部門,不再像往日那樣是一間獨立的遊戲工作室了。

第四號受害者是讓老玩家懷念的Westwood Studios,這間1985成立的遊戲公司有著《終極動員令系列(Command and Conquer Series)》、《沙丘魔堡系列(Dune Series)》、《魔眼殺機系列(Eye of the Beholder)》等知名的作品。特別是《終極動員令》這款遊戲,更是即時戰略遊戲熱潮中相當知名的一款遊戲。

位於美國拉斯維加斯的Westwood Studios是許多遊戲玩家的最愛,這間公司的作品相當多元化,角色扮演遊戲的《魔眼殺機系列》到《黑暗王座系列(Lands of Lore Series)》;即時戰略遊戲的《沙丘魔堡系列》到《終極動員令系列》;冒險遊戲該公司都有《凱蘭迪亞傳說系列(The Legend of Kyrandia Series)》;除此之外還有許多其他的作品。

早期的Westwood Studios比較算是合作的研發商,那時後該公司經常承接不同遊戲公司的契約來進行遊戲的開發,像是《魔眼殺機系列》就是和SSI合作的產品。直到該公司研發第一款自製的遊戲(是電視遊樂器Sega MegaDrive上的遊戲)後,因為遊戲發行的關係和美商藝電開始有了合作。

Westwood Studios並不是直接被美商藝電收購,它們1992年的時候被Virgin Interactive(對,就是那個維京集團旗下)合併,然後到了1998年才被美商藝電以上億美金的金額所收購。在當年這個收購是非常重要的,因為當時Westwood Studio的遊戲就佔有5%到6%的遊戲市場,而美商藝電收購這間公司也確保了業界龍頭的地位。

Westwood Studios被美商藝電收購後,就不斷的發生人材流失的狀況,而該公司後續產品的表現也沒有被收購前表現的那麼亮眼。沒有幾年,美商藝電就決定結束Westwood Studios,於是在2003年的時候,它們被合併到美商藝電Los Angeles,Westwood Studios正式消失。

 

 

除了以上四間較知名的遊戲公司在被美商藝電收購後遭到關閉、合併的下場,還有許多不同規模的遊戲工作室這些年陸陸續續的在美商藝電的手中消失。也因為這樣,讓美商藝電受到許多玩家的抨擊,也因此對於這次寶開遊戲被美商藝電收購的事情有這麼多的疑慮。

不過若是從商業的角度來看,銀狐還是要為美商藝電說一些話。這間1982年成立的遊戲公司,在遊戲產業發展的初期就以研發商加發行商的身份在美國本土建立了龐大的銷售網,而該公司也藉由這個銷售網獲得了相當大的成功。然後為了持續的維持這個銷售網,它們很努力的收購許多中小型的遊戲公司。

當然,這些中小型的遊戲會被收購是因為美商藝電看上了它們的產品有實力或是潛力,因此當這些被收購的遊戲公司後來研發的產品不成功,或是產品研發的進度不佳時,美商藝電不可能坐視這樣的狀況。無論是關閉工作室或是將工作室合併到其他地方,我們雖然可以說這是很冷酷的行為,不過從商業的角度來看這樣做其實並沒有什麼不對。況且這些被收購的遊戲公司當初如果不是因為自己覺得價格合理,也不會同意這樣的收購行為。

而美商藝電這幾年公司規模越滾越大,該公司的規模也不斷擴張。公司的股票除了在納斯達克上市外,該公司的股票還名列納斯達克100(NASDAQ-100 Component)以及S&P 500指數成份股(S&P 500 Component)。當然遊戲產業的變化很大,美商藝電這些年也走得有些跌跌撞撞的,前幾年還冒出過巨額的虧損。

※題外話,當年有某位外行的網友看到這則新聞,還很認真的覺得國內的智冠應該去收購美商藝電,銀狐還特別寫了這篇『外行人說外行話』來取笑這件事。

至於美商藝電收購寶開遊戲這件事的發展到底會如何,銀狐不是未卜先知也無法預期未來的發展會如何,所以我們也只能持續觀察下去,看看寶開遊戲會不會和以往那些遊戲公司一樣成為美商藝電的下一個受害者吧。

    • 這說法對EA有些不公平。
      要怪也要先怪這些遊戲公司沒有好好把續作給做好,
      EA只是以財務的角度把成績不好的公司收掉 ….